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Con il termine energie rinnovabili si intendono forme di energia che si rigenerano in tempi brevi se confrontati con i tempi caratteristici della storia umana. Le fonti di tali forme di energia sono dette risorse energetiche rinnovabili e in generale sono risorse naturali.

Grazie alla loro capacità di rigenerarsi, molte risorse energetiche rinnovabili sono “inesauribili”, cioè si rigenerano almeno alla stessa velocità con cui vengono consumate o non sono “esauribili” nella scala dei tempi di “ere geologiche”. Fanno eccezione alcune risorse energetiche che pur essendo rinnovabili sono esauribili; ad esempio le foreste sono rinnovabili ma possono esaurirsi a causa di un eccessivo sfruttamento di tali risorse da parte dell’uomo.

Le energie rinnovabili sono forme di energia alternative alle tradizionali fonti fossili (che sono invece energie non rinnovabili) e molte di esse hanno la peculiarità di essere “energie pulite”, ovvero di non immettere nell’atmosfera sostanze inquinanti e/o climalteranti (quali ad esempio la CO2)

Le risorse rinnovabili, sia materiali sia energetiche, sono risorse naturali che, per caratteristiche naturali o per effetto della coltivazione dell’uomo, si rinnovano nel tempo e possono essere inesauribili, cioè possono risultare disponibili per l’utilizzo da parte dell’uomo pressoché indefinitamente.

Per quanto attiene alle risorse “coltivabili” (foreste, pascoli e generalmente suoli agricoli), il mantenimento delle caratteristiche di rinnovabilità dipende dall’abilità e dall’attenzione del coltivatore e dal clima.

Una risorsa rinnovabile si dice anche “sostenibile”, se il tasso di rigenerazione della medesima è uguale o superiore a quello di utilizzo. Tale concetto implica la necessità di un uso razionale delle risorse rinnovabili ed è particolarmente importante per quelle risorse – quali, ad esempio, le forestali – per le quali la disponibilità non è indefinita, rispetto ai tempi d’evoluzione della civiltà umana sulla Terra, quali invece, ad esempio, le fonti solari o eoliche.

A tutti gli effetti di legge in Italia le fonti di energia rinnovabile riconosciute tali sono:

  • energia eolica
  • solare
  • aerotermica
  • geotermica
  • idrotermica e oceanica
  • idraulica
  • biomassa
  • gas di discarica
  • gas residuati dai processi di depurazione
  • biogas